De AI-toekomst van voetbal? Hoe voormalig Premier League-speler topclubs laat zien wie ze moeten tekenen en wanneer?

Tijdens de eerste helft van vorig seizoen ging Sportsmail om tafel zitten met voormalig Premier League-middenvelder Matt Oakley en de professor achter de wervingstool die volgens hen een revolutie teweeg zal brengen in de manier waarop clubs spelers verkrijgen en behouden.

Kortom, hun technologie vertelt je wat er gaat gebeuren, niet wat er is gebeurd. We hadden overtuigingskracht nodig.

Nu, achteraf bekeken, kwam bijna elke gemaakte voorspelling uit.

Ze spraken toen over hoe ze afgelopen zomer werden gevraagd om een ​​’player impact’-rapport te maken over Pierre-Emerick Aubameyang, voorafgaand aan het besluit van Arsenal om hem een ​​lucratief nieuw contract toe te kennen, ter waarde van £ 55 miljoen over drie jaar.

Oakley en professor Ian McHale van de Universiteit van Liverpool hadden gewaarschuwd dat het misschien niet verstandig was om de spits bij de club te houden.

Een nieuwe tool voor kunstmatige intelligentie heeft de potentiële waarde van Harry Kane voor Man United voorspeld

Het voorspelde met succes dat het nieuwe, door Pierre-Emerick Aubameyang ondertekende contract het geld niet waard zou blijken te zijn voor Arsenal

Schuttersbaas Mikel Arteta had misschien baat kunnen hebben bij de tool

Het voorspelde met succes dat het bumper nieuwe contract ondertekend door Pierre-Emerick Aubameyang (links) het geld niet zou blijken te zijn voor Arsenal en Mikel Arteta (rechts)

Hun systeem, Real Analytics, voorspelde dat Arsenal gemiddeld achtste zou eindigen in de Premier League met Aubameyang in de selectie en negende zonder hem. Het voorspelde ook dat ze 55 goals zouden scoren met, en 50 zonder. Arsenal eindigde als achtste, met een doelpuntentotaal van 55.

‘Als Arsenal-fan, zoals vele anderen, werden we afgelopen zomer enthousiast over Mikel Arteta en het team’, zegt Oakley. ‘Ons systeem zei anders, met of zonder Aubameyang. Real Analytics was van mening dat het niet de moeite waard was om hem een ​​nieuw contract te geven, gezien het verschil dat het zou maken in de prestaties van het team voor de kosten van zijn loon.’

Oakley en het team hadden ons verschillende andere rapporten gepresenteerd die het seizoen 2020-21 Premier League een miljoen keer simuleerden.

Dat omvatte de gegevens die voorspelden dat Liverpool de titel niet zou behouden, terwijl een ander het verschil benadrukte dat Allan Saint-Maximin maakt met Newcastle. Volgens hun software zouden de Magpies bijna 17e eindigen zonder hun talisman, in tegenstelling tot 13e met hem. Ze eindigden als 12e.

Dus hoe werkt het?

‘Er zijn veel bedrijven die ‘data’ doen, maar wat ze eigenlijk doen is simpel tellen. Dat is geen analyse’, zegt Oakley.

‘Wat professor McHale heeft gemaakt, dat is echte AI, het heeft 10 jaar aan data die wordt gebruikt om vooruit te voorspellen, in plaats van terug te kijken.’

Voormalig Premier League-middenvelder Matt Oakley, afgebeeld in actie voor Southampton in 1999, is een belangrijke ondersteuner van de AI-tool

Oakley meer recentelijk afgebeeld als assistent-manager van MK Dons

Voormalig Premier League-middenvelder Matt Oakley, afgebeeld in actie voor Southampton in 1999, (links) en meer recentelijk als assistent-manager van MK Dons (rechts) is een belangrijke ondersteuner van de AI-tool

Real Analytics claimt 'de toekomst van besluitvorming in het voetbal' te zijn

Real Analytics claimt ‘de toekomst van besluitvorming in het voetbal’ te zijn

Oakley en professor Ian McHale (foto), van de Universiteit van Liverpool, creëerden de technologie die je vertelt wat er gaat gebeuren, niet wat er is gebeurd.  Nu, achteraf bekeken, is bijna elke voorspelling die ze vorig seizoen aan Sportsmail hebben gedaan, uitgekomen

Oakley en professor Ian McHale (foto), van de Universiteit van Liverpool, creëerden de technologie die je vertelt wat er gaat gebeuren, niet wat er is gebeurd. Nu, achteraf bekeken, is bijna elke voorspelling die ze vorig seizoen aan Sportsmail hebben gedaan, uitgekomen

McHale legt uit: ‘De getallen die erin gaan heten ‘event data’.

‘Elke wedstrijd heeft zo’n 2.000 evenementen. Een pas wordt niet zomaar als een pas geregistreerd. We hebben de xy-coördinaten van waar de pas vandaan kwam en waar hij heen ging en naar wie hij ging.

‘Onze AI-engine leert de waarde van elke actie in termen van wat deze bijdraagt ​​aan de kans dat dat balbezit in een doelpunt eindigt. Elke pass, elke tackle, elke interceptie, alles krijgt een positieve of negatieve score.

‘Het kan voor coaching worden gebruikt om te kijken naar de momenten waarop je toegevoegde waarde hebt, of het kan oordelen dat je waarde hebt weggenomen. Je kunt zien hoe sommige spelers, die misschien veel passen maken, een negatieve invloed hebben op het team.

‘Maar als het om werving gaat, heeft het geen zin om te weten hoe goed een speler vorige week was. We hebben onze tools nodig om voorspellend te zijn. We willen weten hoe goed hij volgend jaar of over vijf jaar zal zijn.

‘Het blijkt dat zaken als het slagingspercentage weinig zeggen over de toekomstige prestaties van een speler.

‘We werken al twintig jaar aan dit soort modellen. Ze zijn oorspronkelijk gebouwd voor de gokindustrie en ontworpen voor het voorspellen van de uitkomst van wedstrijden.

‘We realiseerden ons dat we alle tools die we aan het bouwen waren, met een paar kleine aanpassingen konden gebruiken voor de voetbalindustrie.

Oakley en McHale presenteerden verschillende andere rapporten die het Premier League-seizoen 2020-21 een miljoen keer simuleerden, waaronder een die het verschil benadrukte dat Allan Saint-Maximin (rechts) maakt naar Newcastle

Oakley en McHale simuleerden het Premier League-seizoen 2020-21 een miljoen keer en benadrukten het verschil dat Allan Saint-Maximin (rechts) zou maken voor Newcastle

‘We begonnen elk evenement in een voetbalwedstrijd te waarderen, zowel aanvallend als verdedigend. Op basis daarvan kunnen we elke speler in Europese competities en veel Zuid-Amerikaanse competities beoordelen voor elke actie – dribbelen, voorzetten, passen, onderscheppingen, uitklaringen.

‘We kunnen dat allemaal verzamelen om te bepalen – hoe goed is deze speler nu? En gebruik vervolgens onze prognose-achtergronden om modellen te bouwen om te voorspellen hoe goed hij in de toekomst zal zijn. Het neemt het risico en de onzekerheid voor clubs weg bij het investeren van zulke grote bedragen.’

HERINNERT JE MATT OAKLEY HERINNEREND?

Leeftijd: 43

Clubs: Southampton (1994-2006), Derby (2006-08), Leicester (2008-12), Exeter (2012-17)

Internationaal: Engeland U21 – 3 caps

Coachen: MK Dons (2018-19)

Onderscheidingen: League One 2009

Het is fascinerend om te zien hoe McHale een speler in een team laat vallen en vervolgens de simulaties uitvoert.

Welk effect zou Harry Kane alleen hebben op Manchester United, vragen we, als ze hem zouden overnemen van de Spurs? Het model draait op basis van de Premier League-selectie aan het einde van vorig seizoen, met Kane toegevoegd aan United.

Ze zeggen dat Kane het puntentotaal van United met 6,5 zou verhogen, en hun doelpuntentotaal met 12.

De impact op de positie in de competitie is misschien niet wat je zou verwachten – United, voorspellen ze, zou als vierde eindigen. Maar dan, zo stellen ze, is dat een verbetering ten opzichte van wat werd verwacht van United, dat overtrof door als tweede te eindigen.

Kwam dit door de impact van manager Ole Gunnar Solskjaer?

Interessant is dat ratingmanagers het volgende project is waar Real Analytics aan werkt, iets waar alle clubs nu naar vragen.

Maar welke impact heeft het op Spurs, zouden ze Kane verkopen? De gegevens laten een puntenverlies van 5,5 zien en de kans om in de top vier te eindigen daalt van 29 procent naar negen procent.

Dan zijn er de spelersprofielen. Een nuttig aspect is het voorspellen van de leeftijd waarop een individu zal pieken.

Oakley en McHale zeggen bijvoorbeeld dat de ondertekening door Spurs van Pierre-Emile Hojbjerg, afgelopen zomer voor slechts £ 15 miljoen van Southampton, een fantastische zaak was. De 25-jarige international van Denemarken zal zijn hoogtepunt bereiken op 31-jarige leeftijd en heeft het potentieel om de komende jaren uit te groeien tot een van de leidende middenvelders van de Premier League.

Tottenham's ondertekening van Pierre-Emile Hojbjerg (rechts) voor slechts £ 15 miljoen was een fantastische zaak

Tottenham’s ondertekening van Pierre-Emile Hojbjerg (rechts) voor slechts £ 15 miljoen was een fantastische zaak

Oakley, die bijna 700 wedstrijden speelde voor onder meer Southampton en Leicester, zegt: ‘Vanuit mijn perspectief als voormalig speler is het zo opwindend om te zien wat Ian kan doen. Dit is iets heel anders, dat vermogen om de impact van resultaten op een specifiek team te voorspellen.

‘Maar het helpt ook om te weten wanneer je een speler moet verkopen. De analyse geeft een onbevooroordeeld beeld, allemaal gebaseerd op wat een speler op het veld doet.’

McHale, de maker van het officiële spelersbeoordelingssysteem voor de Premier League, heeft met verschillende topclubs samengewerkt en nog een aantal andere hebben interesse getoond in het gebruik van het model, dat in 2020 werd gelanceerd.

Maar Oakley zegt: ‘Er is een duidelijke weerstand van sommige managers tegen data, ik heb het gezien, maar we streven ernaar om de kloof tussen data en voetbal te overbruggen.

‘We hebben gegevens over 150 competities en 40.000 spelers. Het gaat erom dat om te zetten in bruikbare informatie. Op dit moment denken we dat mensen het niet ten volle benutten.

Hoe zit het met United, die overtrof door als tweede te eindigen?  Kwam dit door de impact van manager Ole Gunnar Solskjaer?  Rating managers is het volgende project waar Real Analytics aan werkt, iets waar alle clubs nu naar vragen

Ratingmanagers, waaronder United-baas Ole Gunnar Solskjaer (foto) is het volgende project waar Real Analytics aan werkt

‘Real Analytics moet worden gezien als een ondersteuning voor elke voetbalafdeling; om de wervingssnelheid te verhogen, het risico op slechte ondertekening te verkleinen en de strategische besluitvorming van het bestuur te versterken.

‘Dat wil niet zeggen dat de traditionele verkenner overbodig wordt. Scouts moeten data gebruiken en data moeten scouts gebruiken.

‘Een man in de tribune kan je bijvoorbeeld meer vertellen over lichaamstaal en wanneer het hoofd van een speler valt. We weten dat er meer is dan cijfers.

‘Maar ik ben overweldigd door de nauwkeurigheid van wat ik heb gezien. Ik herinner me dat ik als assistent-manager bij Exeter werkte, zonder budget voor analyse, en we kwamen erachter dat we met 10 schoten per wedstrijd, met ongeveer vier schoten op doel, meer wedstrijden konden winnen dan verloren. Ik had net de oppervlakte bekrast over hoe ver analyse in de sport kan gaan.

‘Ik wou dat het er in mijn tijd was geweest, en iemand had kunnen beseffen hoe waardevol al die passen die ik maakte eigenlijk waren!’

.