Zoon van de man die Simon Cowell beroemd maakte Simon Lythgoe werd misbruikt door een prepschoolleraar

Uitgekleed tot aan zijn onderbroek merkte de 11-jarige Simon Lythgoe dat hij worstelde met een leraar op de vloer van zijn woonkamer.

Het verontrustende tafereel werd pas onderbroken toen zijn vader vroeg thuiskwam van zijn werk en – verbolgen over wat hij zag – de leraar het huis uit gooide en hem waarschuwde nooit meer terug te komen.

Omdat dit de jaren tachtig waren, met kindermisbruik een onderwerp dat zelden aan de orde kwam, ging de zaak niet verder. Erger nog, het misbruik ging door.

Simon is nu van plan om op 2 september naar de Wood Green Crown Court in Noord-Londen te gaan om te zien hoe Wells, die momenteel een gevangenisstraf van 15 jaar uitzit voor zijn eerdere veroordelingen, wordt veroordeeld.

Peter Wells, zijn plaatsvervangend directeur van Keble, een particuliere voorbereidende school voor jongens in Noord-Londen, misbruikte Simon in de leeftijd van 9-12 jaar

Peter Wells, zijn plaatsvervangend directeur van Keble, een particuliere voorbereidende school voor jongens in Noord-Londen, misbruikte Simon in de leeftijd van 9-12 jaar

Voor Simon was het echter de eerste keer dat hij begreep dat er iets mis was met het gedrag van Peter Wells, zijn adjunct-directeur van Keble, een particuliere voorbereidende school voor jongens in Noord-Londen.

Tussen de leeftijd van negen en twaalf jaar werd hij onderworpen aan verachtelijke aanvallen door Wells. Zoals veel overlevenden van seksueel geweld in de kindertijd, voelde Simon een diep gevoel van schaamte en schuldgevoelens. Hij bracht het grootste deel van zijn volwassen leven door met wanhopige pogingen om de herinnering aan Wells te begraven, totdat het hem bijna vernietigde.

Nu, 46 jaar oud, ziet hij af van zijn anonimiteit nadat de 74-jarige Wells eindelijk schuldig pleitte aan een misselijkmakende catalogus van misdaden tegen jonge jongens die tientallen jaren beslaan.

Een onderzoek van Mail on Sunday heeft ontdekt dat er meerdere klachten zijn ingediend tegen Wells in Keble, die ofwel werden genegeerd of nooit werden opgevolgd.

Zijn misdaden haalden hem pas in 2017 in toen drie slachtoffers zich bij de politie meldden. Hij wordt nu veroordeeld voor afzonderlijke overtredingen met betrekking tot Simon en een ander slachtoffer.

In een gesprek met The Mail op zondag vertelt Simon hoe hij nog maar vijf jaar oud was toen de adjunct-directeur, toen in de dertig, hem oppakte en hem op de bodem klopte. Maar het misbruik begon vier jaar later serieus nadat Wells bevriend raakte met zijn ouders, die allebei een succesvolle carrière in de showbusiness uitbouwden.

Simons vader, een televisieproducent, verwierf later bekendheid als ‘Nasty Nigel’. Lythgoe, een jurylid van realityshow Popstars, werkte aan de lancering van Pop Idol en gaf vervolgens een kickstart aan Simon Cowells transatlantische carrière bij American Idol.

Ondertussen werd zijn moeder Bonnie een gevierd danseres en theaterproducent.

Simon herinnert zich hoe zijn misbruiker aanbood om te helpen met zijn lessen en zegt: ‘Peter Wells kwam over als een zeer liefdevolle, lieve, ondersteunende man.

‘En in een gezin waar mijn beide ouders heel hard werkten, zou hij me onder zijn hoede nemen en me bijna opvoeden alsof hij om hem gaf.

‘Als ik terugkijk, realiseer ik me hoe sluw en subtiel deze seksuele roofdieren zijn. Hoe ze ouders manipuleren door sluw vrienden te worden en zich nuttig te maken.’

Hoewel het worstelincident plaatsvond in het huis van de familie Lythgoe, gebeurde het misbruik meestal toen Wells zijn jonge slachtoffer meenam naar het huis dat hij deelde in Cheshunt, Hertfordshire, met zijn bejaarde moeder voor privélessen op vrijdagavond.

Eenmaal daar aten ze vaak herderstaart als avondeten, terwijl Wells Simon plaagde met hoe mager hij was en hem Guinness te drinken gaf, bewerend dat het hem zou opzwellen.

In het begin testte Wells – die ook hoofd van zowel wetenschap als games was – de wateren door te suggereren dat ze een dutje zouden doen op zijn bed voordat hij bijles gaf.

Maar naarmate de weken verstreken, kreeg hij meer zelfvertrouwen en genoot hij ervan terwijl hij de jongen lastig viel. Simon zegt: ‘Ik kan me elk detail van zijn huis herinneren. De muffe, oude mensengeur, de zeer steile trap die naar zijn slaapkamer leidde.

‘De oude mahoniehouten kleerkast en de dikke, donkere dekens op zijn bed.

‘Hij zei altijd dingen als: “Het is ons kleine geheimpje.” ‘

Toen Simons cijfers achteruit gingen, stelde Wells voor om hem een ​​jaar op school te houden. De ouders van zijn slachtoffer, die zich niet bewust waren van Wells’ bijbedoelingen, waren het daar meteen mee eens.

Zelfs na het worstelincident bleef Simon les krijgen van Wells, wat leidde tot felle ruzies tussen zijn vader en moeder, die Wells verdedigde omdat ze hem vertrouwde.

Van haar kant blijft Simons moeder verscheurd door schuldgevoelens.

‘Ik haat mezelf omdat ik mijn kind niet heb beschermd’, zegt ze. ‘Ik had moeten inzien dat Simon niet meer hetzelfde gelukkige kind was als voorheen.

‘Ik vertrouwde Wells volledig, maar hij was duidelijk een zeer slinkse man. Ik wou dat Simon het me had kunnen vertellen.’

Het was rond deze tijd dat Simon een moeilijke leerling werd en, zegt hij, ‘begon in opstand te komen tegen leraren en uiteindelijk tegen alle vormen van gezag’.

Tegen de tijd dat hij zijn late tienerjaren bereikte, besloot hij te emigreren om aan zijn jeugdtrauma te ontsnappen. In de voetsporen van zijn vader, bouwde hij een succesvolle carrière op in de televisieproductie en, nadat hij voor Popstars in Australië had gewerkt, overtuigde hij zijn vader om het format voor ITV in licentie te geven.

Maar ondanks zijn succes ontging Simon het geluk en stortten twee huwelijken in. Hij zegt: ‘Ik leed aan depressies en was soms suïcidaal. Maar ik had de Wells-sage zo diep begraven dat ik geen idee had wat deze donkere schaduw over mijn leven veroorzaakte.

‘Ik probeerde op elke mogelijke manier te ontsnappen door middel van drugs, drinken, seks. Gedurende mijn hele volwassen leven was ik in en uit afkickkliniek voor alcoholproblemen. Ik was absoluut een zeer gestoorde, zieke persoon omdat ik enorm veel schaamte en schuldgevoelens had.

‘Het kostte me jaren om te beseffen dat het allemaal begon met Keble school en Peter Wells. Voortdurend problemen hebben met autoriteit, persoonlijke relaties stuklopen en dan weglopen – het is het verhaal van mijn leven.’

Simon verliet Australië voor Los Angeles om met zijn vader te werken aan American Idol, dat een van de meest succesvolle shows in de geschiedenis van de Amerikaanse televisie werd en op zijn hoogtepunt meer dan 30 miljoen kijkers trok.

Toch hield de pijn aan en in 2016 begon Simons leven zich te ontrafelen. Twee vrienden vertelden hem over een experimenteel therapiecentrum genaamd Onsite in Nashville, Tennessee, dat volgens hen hun leven had veranderd. Aanvankelijk sceptisch, besloot Simon uiteindelijk om met een open geest mee te gaan.

Eén sessie omvatte een rollenspelscenario waarbij andere aanwezigen in de plaats kwamen van zijn moeder, vader en andere familieleden. De therapeut wees de laatste deelnemer aan als ‘persoon onbekend’. Volgens Simons eigen verslag had hij ‘zowel in mijn persoonlijke als professionele leven een dieptepunt bereikt’ en ‘had ik gewoon een hekel aan mezelf’.

Hij zegt: ‘Ik had twee keuzes: ofwel mezelf van het leven beroven of proberen uit te zoeken waarom ik in deze hachelijke situatie zit. Ik liep door de kamer, als het ware met mijn ouders pratend, toen deze plotselinge golf van woede over me heen kwam. Het was alsof er een schakelaar werd omgezet. Plotseling realiseerde ik me dat ik deze angstaanjagende, boze geest mijn hele leven in mijn onderbewustzijn had rondgedragen.

‘Ik heb gewoon zoveel pijn, woede en haat uit me laten branden. Ik herkende dat aan alle touwtjes in mijn leven werd getrokken door deze ‘onbekende’: Peter Wells.’

Hij vervolgt: ‘Ik realiseerde me dat Wells nog in leven kon zijn en nog steeds kinderen kwaad kon doen. Ik voelde me verplicht om het de politie te vertellen en hem op te sporen.

‘Sinds ik in de VS woon, was ik verbaasd te horen dat het VK een van de weinige landen ter wereld is waar geen verjaringstermijn voor kindermishandeling geldt. Ik keek Wells op en zag dat hij was [working as] een fotograaf. Ik was er zeker van dat hij slechte foto’s van kinderen zou hebben gemaakt.’

Omdat dit de jaren tachtig waren, met kindermisbruik een onderwerp dat zelden aan de orde kwam, ging de zaak niet verder.  Erger nog, het misbruik ging door.  (Simon Lythgoe afgebeeld in 1987)

Omdat dit de jaren tachtig waren, met kindermisbruik een onderwerp dat zelden aan de orde kwam, ging de zaak niet verder. Erger nog, het misbruik ging door. (Simon Lythgoe afgebeeld in 1987)

Bij toeval pakte Simons beste vriend in het VK in 2018 een exemplaar van de London Evening Standard op en zag een verhaal over Wells voor de rechtbank verschijnen.

Hoewel de Crown Prosecution Service Simon vertelde dat het te laat was om zich bij die zaak aan te sluiten, vloog de politie naar LA om bewijs van hem op te halen voor de huidige zaak.

Net als bij Wells’ eerste proces, had hij aanvankelijk de verantwoordelijkheid ontkend en zou hij niet schuldig pleiten, hoewel hij later zijn pleidooi veranderde.

Simon is nu van plan om op 2 september naar de Wood Green Crown Court in Noord-Londen te gaan om te zien hoe Wells, die momenteel een gevangenisstraf van 15 jaar uitzit voor zijn eerdere veroordelingen, wordt veroordeeld. Hij zegt: ‘Ik wil hem gewoon in de ogen kijken en zeggen: “Hoe durf je dat een jong kind aan te doen, jij monster.” Ik hoop dat hij rot en sterft in de gevangenis.

‘Die man is een gevaar voor de samenleving. Alles in zijn leven stond in het teken van zichzelf in een positie brengen waarin hij kinderen kon misbruiken.’

Ongelooflijk genoeg verliet Wells Keble pas nadat bleek dat hij had gelogen over het behalen van een universitair diploma – en zelfs toen mocht hij ontslag nemen. Hij was ook een scoutleider, een coach bij de Haringey Athletics Club en mocht kinderen met problemen opvoeden.

Simon zegt: ‘Ik bid gewoon dat ik een kind in een vergelijkbare situatie de kracht kan geven om naar voren te komen waar ik niet in staat was en om ouders te helpen de waarschuwingssignalen te herkennen. Dat is mijn hoop voor dit verhaal – dat ouders het zullen zien en enkele tekenen zullen herkennen.

‘Ik hoop dat tieners die zijn misbruikt nu volwassen genoeg zijn om hiernaar te kijken en te beseffen dat wat hen is overkomen verkeerd was en dat ze er iets aan kunnen doen.

‘Ik heb een heel leven gewacht op gerechtigheid, en nu heb ik die eindelijk.’

Het ministerie van Defensie beweerde dat ten minste drie leraren over Wells klaagden bij voormalig Keble-directeur Andrew Collier, maar ze werden allemaal losgelaten of ontslagen – iets wat de heer Collier heftig ontkent.

De heer Collier, nu 76 en woonachtig in Porthcawl, Zuid-Wales, beweert dat hij zijn bezorgdheid over Wells had gemeld aan de schooldirecteuren.

Hij zei: ‘Ik maakte me zorgen dat Peter te vertrouwd en te vriendelijk zou zijn voor de leerlingen. Ik betreur het dat ik hem vertrouwde en hem een ​​waardevol personeelslid vond.

‘Mijn gevoel is duidelijk dat van totaal in de steek gelaten en afschuw namens de kinderen onder mijn hoede.’

Een woordvoerder van Keble, waar de vergoedingen oplopen tot £ 5.330 per termijn, zei: ‘We betreuren de schade die door de heer Wells is veroorzaakt ten zeerste en bieden onze excuses aan aan iedereen die mogelijk getroffen is. We stellen veiligheid voorop bij alles wat we doen en hebben degelijke procedures voor werving en training. Alle beschuldigingen van schade worden uiterst serieus behandeld.’

Simon Lythgoe heeft geen vergoeding ontvangen voor dit artikel. In plaats daarvan zal een donatie worden gedaan aan een liefdadigheidsinstelling voor kinderen die het slachtoffer zijn van seksueel misbruik. Als u bent getroffen door de genoemde problemen, kunt u een e-mail sturen naar: max.aitchison@mailonsunday.co.uk

.