Take a fresh look at your lifestyle.

Hoe lang duurt het voordat baby’s in ritssluitingszakken worden gekweekt?

In het afsluitende fragment uit haar meeslepende nieuwe boek, duikt JENNY KLEEMAN in wat de toekomst in petto heeft voor reproductie, en onthult een wereld waarin baby’s zich niet in de baarmoeder ontwikkelen, maar in ritssluitingszakken.

Het klinkt misschien als scifi-fantasie, maar het kan eerder werkelijkheid worden dan je denkt …

Het lam slaapt. Het ligt op zijn kant, ogen dicht, oren naar achteren gevouwen en spiertrekkingen. Het slikt, kronkelt en schudt zijn slungelige benen. Zijn kleine, halve glimlach zorgt ervoor dat hij er tevreden uitziet, alsof hij droomt van gokken in een grasveld.

Maar dit lam is te klein om de buitenwereld in te gaan. Zijn ogen kunnen niet openen. Het is haarloos; zijn huid verzamelt zich in roze rollen. Het is nog niet geboren, maar hier is het, op een draagtijd van 111 dagen, volledig gescheiden van zijn moeder, levend en trappend in een onderzoekslaboratorium in Philadelphia.

Het is ondergedompeld in vloeistof, drijvend in een transparante ritssluitingszak, met zijn navelstreng verbonden met heldere, met bloed gevulde buizen. Dit is een foetus die groeit in een kunstmatige baarmoeder.

Hoe meer we reproductieve geneeskunde begrijpen, hoe groter de kans dat op een dag volledige ectogenese mogelijk wordt. De belemmeringen zullen eerder ethisch en legaal zijn dan technologisch [File photo]

Hoe meer we reproductieve geneeskunde begrijpen, hoe groter de kans dat op een dag volledige ectogenese mogelijk wordt. De belemmeringen zullen eerder ethisch en legaal zijn dan technologisch [File photo]

Twee weken later, op bijna volledige termijn, vult het bijna de hele ruimte, met zijn platte neus tegen de hoek van de tas gedrukt. Het is voller, witter, bedekt met fijne spoelen wol. Nu zeker een lam, maar nog steeds een foetus.

Over twee weken wordt de tas opengeritst, de navelstreng vastgeklemd en wordt het lam geboren.

Dit is geen totale vervanging voor een volledige zwangerschap. De lammeren in deze proef werden niet in de zak verwekt: ze werden uit de baarmoeder van hun moeders gehaald op een zwangerschapsduur die gelijk is aan ongeveer 22 tot 24 weken bij mensen – en vervolgens ondergedompeld in de zogenaamde ‘biobag’.

Het experiment kan ook nog niet worden herhaald bij mensen. Maar onderzoekers racen met elkaar om een ​​menselijke baby op dezelfde manier te drachten, zodra ze ethische goedkeuring krijgen.

Het concept ‘ectogenese’ – reproductie buiten het menselijk lichaam – is niet nieuw. Het woord zelf werd in 1923 bedacht door de Britse geneticus JBS Haldane.

Haldane stelde zich een toekomst voor waarin ‘we een eierstok van een vrouw kunnen nemen en deze gedurende 20 jaar in een geschikte vloeistof kunnen laten groeien, waarbij elke maand een nieuwe eicel wordt geproduceerd, waarvan 90 procent kan worden bevrucht en de embryo’s kunnen worden gekweekt negen maanden succesvol en daarna in de lucht gebracht ‘. Het was zijn antwoord op het probleem van de dalende bevolking.

Ik ben van mening dat vrouwen, door onze eigen kinderen te baren, zoveel meer winnen dan wij verliezen. We krijgen de onmiddellijke nabijheid en intimiteit, schrijft Jenny Kleeman, die hierboven is afgebeeld

Ik ben van mening dat vrouwen, door onze eigen kinderen te baren, zoveel meer winnen dan wij verliezen. We krijgen de onmiddellijke nabijheid en intimiteit, schrijft Jenny Kleeman, die hierboven is afgebeeld

Ik ben van mening dat vrouwen, door onze eigen kinderen te baren, zoveel meer winnen dan wij verliezen. We krijgen de onmiddellijke nabijheid en intimiteit, schrijft Jenny Kleeman, die hierboven is afgebeeld

Tegenwoordig wordt onderzoek naar ectogenese aangedreven door verschillende motieven. Er zouden duidelijke medische voordelen zijn voor vrouwen die geen kinderen kunnen krijgen, bijvoorbeeld één op de 4500 vrouwen die zonder baarmoeder zijn geboren. En voor mannen in relaties van hetzelfde geslacht die hun eigen nakomelingen willen.

Ook zijn er steeds meer vrouwen die kinderen willen, maar niet zwanger willen worden vanwege de schade aan hun lichaam en carrière.

Zwangerschap is ‘barbaars’, verklaart academicus Anna Smajdor.

‘Het aantal vrouwen dat last heeft van tranen en incontinentie en dingen die hen de rest van hun leven schade toebrengen, is echt hoog.

‘Toch wordt het onvoldoende erkend omdat de samenleving niet alleen een sterke waarde hecht aan het moederschap, maar ook aan de bevalling. We verwachten dat vrouwen dit proces met vreugde doorlopen voor de productie van nieuwe burgers. ‘

Daar kan ik mee sympathiseren. Ik vond zwanger zijn een opmerkelijke, levensveranderende ervaring, maar ik heb me nog nooit zoiets als een ‘ding’ gevoeld dan wanneer ik naar het plafond van een ziekenhuis staarde en probeerde niet in paniek te raken terwijl een naald van 20 cm in mijn buik werd geduwd om het DNA van mijn baby te extraheren om uit te proberen; of liggend met mijn benen uit elkaar geklemd terwijl een chirurg mijn baarmoederhals hechtte omdat ik het risico liep vroeg te gaan bevallen.

Op dit moment is draagmoederschap de enige optie om natuurlijke geboorte te vermijden. Maar wat als technologie betekende dat we baby’s konden krijgen zonder dat iemand zwanger was? De mogelijkheid opent een nieuwe wereld.

Om te zien hoe, moeten we terugkeren naar dat lam dat in een zak groeit en wacht tot de rits wordt geopend.

In het Children’s Hospital of Philadelphia (CHOP) zegt het team dat werkt aan kunstmatige baarmoeders dat ze alleen gedreven worden door de wens om de meest kwetsbare mensen op aarde te redden – extreem premature baby’s.

Na drie jaar tweaken en verfijnen, is hun nieuwste prototype van biobag ontworpen om baby’s die te vroeg geboren worden een grotere overlevingskans te geven dan ooit tevoren.

Drie jaar geleden werd het aan de wereld aangekondigd in een onderzoeksartikel dat onthulde dat foetale lammeren ‘fysiologisch ondersteund waren in dit extra-uteriene apparaat’.

Zo werkt het. De zachte plastic zak werkt als een vruchtzak, gevuld met warm, steriel, in het laboratorium gemaakt vruchtwater dat het lam ademt en slikt, net als een menselijke foetus. Deze vloeistof stroomt door buizen in en uit de biobag in twee kleine, waterdichte openingen.

De placenta wordt vervangen door een kunstmatige bloedsomloop die is aangesloten op de aderen in de navelstreng van het lam, die ook voedingsstoffen en eventuele noodzakelijke medicatie levert. Het hart van de foetus pompt bloed, net als in de baarmoeder.

De biobag wordt in een donkere omgeving bewaard om een ​​echte baarmoeder na te bootsen, maar de bedekking kan worden verwijderd en de foetus is zichtbaar als nooit tevoren. Als de procedure ooit voor mensen zou worden ontwikkeld, zou dit betekenen, zegt Dr. Emily Partridge, een van de CHOP-teams, dat ouders veel meer zouden zien dan tijdens een normale zwangerschap.

‘Ze kunnen in realtime naar hun foetus kijken, hun foetus zien bewegen en slikken en alles doen wat foetussen doen, zoals zwemmen en dromen.’

Ze beschrijft hoe ze voor de lammeren in de tassen zorgt als een moeder naast het ledikantje van haar pasgeboren baby: ‘Een slaapzak uitrollen en wekenlang naast deze lammeren kamperen. Het is een ontzagwekkend gezicht. ‘

In hun experimenten gaf het team zelfs de namen van hun lammetjes: June, Lily, Little Alan, Eddie, Willow, Bowie, Iggy en Manson.

De meeste werden bij de geboorte geëuthanaseerd, zodat hun organen konden worden bestudeerd, maar een paar gelukkigen mochten leven en kregen flesvoeding van het team. Iggy deed het bijzonder goed en overleefde minstens acht maanden voordat hij werd herplaatst.

Het programma van CHOP draait om het redden van zeer premature baby’s. Dat is alles wat de kunstmatige baarmoeder is bedoeld. Het is alleen een therapeutisch hulpmiddel.

Toch vraag ik me af of hun uitvinding, die ze hebben gepatenteerd en die ze op de markt willen brengen, niet de eerste stap naar natuurlijke geboorte is die als volledig vervangbaar wordt beschouwd door technologie.

CHOP staat verre van alleen in zijn onderzoek. Bij de Women and Infants Research Foundation (WIRF) in Australië hebben onderzoekers een kunstmatige baarmoeder ontwikkeld die bekend staat als ‘Eve’ (het staat voor Ex-Vivo Uterine Environment). Ik vang er een glimp van op YouTube, met een lam ondergedompeld in geelachtige vloeistof in een doorzichtige zak. Zijn borstkas gaat omhoog en omlaag, zijn neusgaten flakkeren.

De camera draait naar een massa buizen die uit de halfopen ritssluiting steken, als aderen gevuld met bloed. Zo ziet een kunstmatige baarmoeder er echt uit. Het is verontrustend en ongemakkelijk kijken.

Matt Kemp, de verantwoordelijke man, praat over zijn werk alsof het gewoon thuisbrouwen is, in plaats van Frankenscience. Ik vraag waar het vruchtwater van gemaakt is en hij zegt: ‘Het is een zout-eiwit-watermix. Eigenlijk een soort Gatorade. ‘

Hij werkt samen met een groot biotechbedrijf in Japan, waarvan hij gelooft dat het hem een ​​voorsprong geeft op de biobag van CHOP. Maar het grote verschil tussen hen is dat zijn team begint met jongere lammeren foetussen – met een draagtijd van 95 dagen in plaats van CHOP’s 106.

Maar klinische proeven bij menselijke baby’s zijn nog ver weg, zegt hij. ‘Iedereen die je vertelt dat ze dit over twee jaar gaan doen, is een beetje sensationeel.’

Net als bij CHOP is het de ambitie van WIRF om het leven van super premature baby’s te redden. Hij vertelt me ​​dat de eerste menselijke baby die het apparaat uitprobeert waarschijnlijk een erg zieke 21 weken oude foetus zal zijn, die geen kans heeft om te overleven met de therapeutische hulpmiddelen die nu beschikbaar zijn.

Dit maakt me helemaal vloeren. Normale zwangerschap bij de mens is 40 weken; elke baby geboren voor 37 weken wordt als prematuur beschouwd. De periode van 23 tot 24 weken is de grens van levensvatbaarheid, waarna de moderne geneeskunde momenteel de hoop heeft om baby’s in leven te houden en artsen zullen proberen een pasgeborene te reanimeren.

Voor de NHS wordt een baby die na 24 weken dood is geboren, aangemerkt als een doodgeboorte, terwijl een dode baby die na 23 weken en zes dagen is geboren een miskraam is. Het is een meedogenloze grens, zoals ik ontdekte toen ik na twintig weken een baby verloor.

Er was niets mis met hem: hij was perfect. Toen ik bijna 19 weken zwanger was, kreeg ik blindedarmontsteking en ging ik voortijdig bevallen. Het gebeurt: als u zwanger bent, kan een ernstige infectie uw baarmoederhals openen. De verloskundige vertelde me dat als ik 24 weken zwanger was geweest, alles anders was geweest.

Nu vraag ik me af of een kunstmatige baarmoeder een 20 weken oude vrouw had kunnen redden die volkomen gezond was, maar pech genoeg om in een vrouw te zitten die ziek was.

Maar er zijn grenzen aan wat de artsen praktisch kunnen doen en wanneer ze kunnen ingrijpen. Matt Kemp vertelt me: ‘Als je geen katheter in de foetus kunt krijgen en het hart is niet voldoende ontwikkeld om bloed door het systeem te drijven, dan gaat het niet werken.’

Dat, zegt hij, maakt een einde aan elke gedachte om eieren te oogsten en in deze kunstmatige apparaten te stoppen: ‘Het is gewoon praktisch niet mogelijk.’ Maar alles wat men echt kan zeggen is: nog niet. Technologie zet onophoudelijk door. Dingen veranderen.

Op dit moment is draagmoederschap de enige optie om natuurlijke geboorte te vermijden. Maar wat als technologie betekende dat we baby's konden krijgen zonder dat iemand zwanger was? De mogelijkheid opent een nieuwe wereld [File photo]

Op dit moment is draagmoederschap de enige optie om natuurlijke geboorte te vermijden. Maar wat als technologie betekende dat we baby's konden krijgen zonder dat iemand zwanger was? De mogelijkheid opent een nieuwe wereld [File photo]

Op dit moment is draagmoederschap de enige optie om natuurlijke geboorte te vermijden. Maar wat als technologie betekende dat we baby’s konden krijgen zonder dat iemand zwanger was? De mogelijkheid opent een nieuwe wereld [File photo]

Hoe meer we reproductieve geneeskunde begrijpen, hoe groter de kans dat op een dag volledige ectogenese mogelijk wordt. De belemmeringen zullen eerder ethisch en legaal zijn dan technologisch.

IVF was ooit sciencefiction, toen een ethisch raadsel en toen het snijvlak van geassisteerde reproductie. Nu is het een normaal onderdeel van het maken van gezinnen.

Volledige ectogenese zal tientallen jaren niet bestaan. Maar het komt eraan. En ik heb er serieuze twijfels over.

Zodra zakken en slangen een baarmoeder kunnen vervangen, zullen zwangerschap en geboorte fundamenteel opnieuw worden gedefinieerd. Als de zwangerschap niet langer in het lichaam van een vrouw hoeft plaats te vinden, zal het niet langer uitsluitend vrouwelijk zijn. De betekenis van moederschap zal voor altijd veranderen.

Ja, kunstmatige baarmoeders zullen vrouwen bevrijden van de onzekerheid, pijn en kwetsbaarheid van zwangerschap en bevalling. Maar dat gaat ten koste van vrouwen die een fundamentele macht opgeven in het enige rijk waar mannen altijd een ondergeschikte rol hebben gehad.

Ik ben van mening dat vrouwen, door onze eigen kinderen te baren, zoveel meer winnen dan wij verliezen. We krijgen de onmiddellijke nabijheid en intimiteit. We krijgen de creatieve kracht om moeder te zijn, de wetenschap dat onze kinderen absoluut van ons zijn, het recht om te kiezen of we überhaupt ouder worden.

Uiteindelijk kunnen kunstmatige baarmoeders veel gunstiger zijn voor mannen dan voor vrouwen.

Wanneer kunstmatige baarmoeders arriveren, moeten we ervoor zorgen dat het in een samenleving is die vrouwen waardeert voor meer dan alleen hun reproductieve capaciteit. We hebben nog tijd. Maar misschien niet genoeg.

n Aangepast overgenomen uit Sex Robots & Vegan Meat: Adventures At The Frontier of Birth, Food, Sex And Death door Jenny Kleeman, gepubliceerd door Picador op 9 juli voor £ 16,99. © Jenny Kleeman 2020.

.