Een eersteklas moeder: terwijl Charlotte Johnson Wahl op 79-jarige leeftijd sterft, een afscheid van de moeder van Boris

Onder zachte stralen van de nazomerzon, op een terras, ontvouwde zich zaterdagmiddag een ontroerend moment van familiale genegenheid.

In het midden van het tafereel, aan de drukke lunchtafels van Chiswick House and Gardens, stond Charlotte Johnson Wahl, een tengere, tengere figuur, met een zonnehoed op, gelukkig omringd door haar vier kinderen.

Hoe aangrijpend moet dat moment nu zijn. Het was namelijk de laatste keer dat Boris Johnson en zijn broers en zussen – journalist Rachel, ondernemer Leo en voormalig minister Jo – van zo’n gelegenheid met hun moeder konden genieten.

Gisteren werd bekend dat Charlotte Johnson Wahl ‘plotseling en vredig’ is overleden in het St Mary’s Hospital, Paddington, op maandag, op 79-jarige leeftijd.

Gisteren werd bekend dat Charlotte Johnson Wahl (op de foto met haar vier kinderen Leo, Boris, Jo, Charlotte en Rachel) maandag op 79-jarige leeftijd 'plotseling en vredig' is overleden in het St Mary's Hospital, Paddington.

Gisteren werd bekend dat Charlotte Johnson Wahl (op de foto met haar vier kinderen Leo, Boris, Jo, Charlotte en Rachel) maandag op 79-jarige leeftijd ‘plotseling en vredig’ is overleden in het St Mary’s Hospital, Paddington.

Te midden van de kakofonie van kleur en persoonlijkheid die het publieke profiel van de Johnson-familie vormen, zorgde de matriarch van de formidabele clan voor een opmerkelijk stille aanwezigheid. Geen eigen politieke uitstapjes en zeker geen optredens, in tegenstelling tot haar ex-man Stanley, op I’m a Celebrity . . . Haal me hier weg! Integendeel, ze vermeed liever persoonlijke publiciteit.

Maar vergis je niet: de moeder van vier kinderen had een enorme invloed op haar zoon die premier werd. Tijdens zijn eerste partijconferentie in 2019 beschreef Boris Johnson zijn moeder als de ‘opperste autoriteit’ in de familie. ‘Ze leerde me sterk te geloven in het gelijke belang, de gelijke waardigheid, de gelijke waarde van ieder mens op de planeet’, zei hij.

Terwijl haar oudste kind misschien zijn meest kleurrijke momenten op het politieke toneel beleefde, was Charlotte een ‘verbazingwekkende autodidactische kunstenaar’ die haar kleuren liet exploderen door haar kunstwerken, die aan muren hebben gehangen, variërend van het kantoor van haar zoon tot galerijen over de hele wereld .

Een vriend beschreef haar ooit als ‘het genie van de familie’, en het lijdt geen twijfel dat ze enorm getalenteerd was – ze was de eerste getrouwde vrouwelijke student aan haar Oxford College, Lady Margaret Hall, waar ze studeerde toen ze haar eerste echtgenoot Stanley ontmoette. Johnson.

Door de jaren heen was ze open over haar worsteling met depressie en obsessieve compulsieve stoornis (OCS), wat resulteerde in een langdurig verblijf in het psychiatrisch ziekenhuis Maudsley.

Ze was net 40 jaar oud toen ze de ziekte van Parkinson kreeg en werd een fervent voorvechter van vooruitgang in behandelingen voor de aandoening die meer dan de helft van haar eigen leven vormde en een rustige, maar buitengewone carrière vormde.

Gisteravond vertelde haar dochter Rachel aan de Mail: ‘Iedereen die haar ontmoette werd getroffen door haar verbazingwekkende zoetheid van geest en vonk, gecombineerd met een prachtige ondeugende anarchie en individualisme.

Britse schrijver en journalist Rachel Johnson met haar moederkunstenaar Charlotte Johnson Wahl

Britse schrijver en journalist Rachel Johnson met haar moederkunstenaar Charlotte Johnson Wahl

Britse schrijver en journalist Rachel Johnson met haar moederkunstenaar Charlotte Johnson Wahl

‘Waar ik denk dat mensen verbaasd over waren, was haar echt opmerkelijke weigering om te klagen. Ik heb haar in 40 jaar nog nooit één keer horen klagen. Ze was zelf een portretschilder en een moedig portret.’

Charlotte Fawcett, geboren in mei 1942, was de dochter van advocaat Sir James Fawcett, die in de jaren zeventig voorzitter was van de Europese Commissie voor de mensenrechten, en zijn vrouw Bice.

Toen ze opgroeide, had ze weinig zelfvertrouwen, toen ze het Tatler-magazine vertelde: ‘Ik hoorde mijn moeder vaak zeggen: ‘Vraag Charlotte niet om het te doen. Ze zal het mis hebben.’

‘Ik voelde me de minst favoriete van de kinderen van mijn ouders. Ik was echter Nanny’s favoriet, dus het was goed.’

Schilderen zou een uitlaatklep worden en blijven. Op vijfjarige leeftijd kreeg ze van haar vader een doos met olieverf en ontdekte dat dit iets was dat ze goed kon. ‘Toen ik eenmaal begon, kon ik niet meer stoppen’, zei ze in een interview in 2015. Ze won een plaats om Engelse literatuur te lezen in Oxford, ondanks een ietwat geruite schoolgeschiedenis, nadat ze op 16-jarige leeftijd van haar kloosterschool was gestuurd.

Het was in Oxford dat ze Stanley ontmoette, tijdens een diner om te vieren dat hij een poëzieprijs had gewonnen.

Ze was verloofd met een andere man, maar Stanley heeft haar toch het hof gemaakt. ‘Ik was verloofd met iemand die Wynford Hicks heette, die buitengewoon mooi was om naar te kijken, maar eigenlijk nogal saai’, vertelde Charlotte in 2015 aan Tatler. Zielen die middeleeuwse liederen zongen voor een luit, en Stanley Johnson.

‘Naderhand stuurde Stanley me een briefje met de vraag of hij op de thee mocht komen en gaan wandelen. Dus een paar dagen later gingen we wandelen en plotseling zei hij: ‘Liefde is zoet. Wraak is veel zoeter. Naar de Piazza. Ah ha ha har!’, waar ik zo om moest lachen dat ik verliefd op hem werd.’

Ze trouwden acht maanden later op het Marylebone-registerkantoor.

Stanley kreeg een Harkness Fellowship aangeboden om een ​​jaar in de VS te studeren en zei blijkbaar dat hun relatie voorbij zou zijn als ze hem niet zou vergezellen. Het betekende dat Charlotte stopte met haar studie.

‘Moeder nam aan dat hij een dromerige dichter was,’ zou Rachel later schrijven. ‘Mijn glorieuze vader is in staat tot diepe emoties, maar dat is niet het zonnige, ongecompliceerde gezicht dat hij de wereld laat zien.’

Het was het begin van een rondreizend bestaan. Boris, geboren in de VS, dankt zijn naam aan de reizen van zijn moeder. Ze herinnerde zich eens hoe, na een ongemakkelijke Greyhound-busreis naar Mexico-Stad terwijl ze drie maanden zwanger was, een man genaamd Boris Litwin, bij wie ze logeerden, hen twee eersteklas vliegtickets gaf voor de terugreis.

‘Ik was zo dankbaar, ik zei: ‘Wat de baby ook is, ik zal hem Boris noemen.’ ‘

Ze veranderde later van gedachten en noemde hem Alexander Boris de Pfeffel. Hij was tien maanden oud toen ze terugkeerden naar het Verenigd Koninkrijk en Charlotte hervatte haar studie in Oxford terwijl ze zwanger was van Rachel.

Naarmate het jonge gezin uitbreidde (de jongste Jo arriveerde in 1971), gingen de verhuizingen door vanwege Stanleys werk bij de Wereldbank en vervolgens bij de Europese Commissie. In totaal werden ze 32 keer ontworteld.

Afgebeeld: Boris Johnson en zijn moeder Charlotte Johnson Wahl in 2014

Afgebeeld: Boris Johnson en zijn moeder Charlotte Johnson Wahl in 2014

Afgebeeld: Boris Johnson en zijn moeder Charlotte Johnson Wahl in 2014

In 1973, na haar verhuizing naar Brussel, ging Charlotte’s geestelijke gezondheid achteruit. Ze leed niet alleen aan depressies, maar ook aan verlammende OCS, wat leidde tot een zenuwinzinking en opname in de Maudsley, waar ze negen maanden verbleef. ‘Ik ben het helemaal kwijt’, zou ze later zeggen. ‘Het was de spanning. Het huwelijk. De constante beweegt. Het verlangen om te schilderen. De constante aanwezigheid van nu vier onhandelbare kinderen.’

Charlottes toestand was zo ernstig dat haar handen zouden bloeden van dwangmatig wassen. Een glimp van hoe moeilijk die tijd was (ze was een van de eerste patiënten die werd behandeld met aversietherapie, waarbij dwangmatig gedrag wordt geconfronteerd om het te overwinnen) wordt gegeven door een van de 78 schilderijen die ze voltooide terwijl ze patiënt was: het is genaamd It Has Not Work en is een zelfportret.

De tijd was artistiek zo productief dat ze een tentoonstelling organiseerde in de galerij van het ziekenhuis.

Ontslagen keerde ze terug naar België en ging rechtstreeks naar een andere kliniek in Vlaanderen, voordat ze herenigd werd met de kinderen die ze erg had gemist. Maar alles was niet goed in het huwelijk en in 1979 scheidden Charlotte en Stanley.

Ze noemde de moeilijkheden in het huwelijk in een interview met Tatler en zei: ‘De dingen met Stanley waren erg moeilijk . . . hij was erg geïnteresseerd geraakt in de omgeving, hij reisde veel en hij genoot van zijn reizen en toen vertelde een goede vriend me daarover. . .’

De onuitgesproken zijn beschuldigingen van rokkenjager. En er waren de beweringen, vorig jaar in een boek gedaan, dat Stanley ‘haar neus brak’.

Charlotte belandde in het ziekenhuis nadat ze naar haar toenmalige echtgenoot ‘zwaaide’ en hij terugzwaaide, zo werd beweerd.

Familie en vrienden van Stanley beweerden naar verluidt dat hij het incident diep betreurde en ontkenden dat hij bij een andere gelegenheid gewelddadig was geweest.

Onafhankelijk, Charlotte weigerde geld van haar ex-man te accepteren en verdiende de kost door haar schilderijen te verkopen, die ze maakte in een studio in hun huis in Notting Hill.

Hoewel Boris aan Eton werd opgeleid, waren de tijden niet altijd gemakkelijk.

‘Ik heb de jongens een keer naar de markt gestuurd om een ​​kalkoen voor kerst te kopen en ze kwamen terug met een kapoen omdat kalkoen zo duur was,’ zei ze later.

‘Dus het kerstdiner was dat jaar vrij klein. Het was net iets uit Dickens.’

Ze ontmoette de Amerikaanse professor Nicholas Wahl, de man die haar tweede echtgenoot zou worden, in hetzelfde jaar dat ze de diagnose Parkinson kreeg, trouwde in 1988 en verhuisde naar New York, wat haar inspireerde tot het schilderen van een veelgeprezen reeks stadsgezichten. Ze had al naam gemaakt met portretten, haar oppassers, waaronder Joanna Lumley en Jilly Cooper.

Maar ze werd in 1996 weduwe en verhuisde terug naar Londen.

Haar passie voor schilderen werd niet verminderd door Parkinson. Naarmate de ziekte vorderde, hield ze zich tijdens het werken gewoon vast met een rollator.

Tijdens een interview in 2008 zei ze: ‘Ik probeer elke dag te schilderen als het kan, hoewel ik veel naar het ziekenhuis moet. Het lukt me nog steeds om te schilderen, al zal mijn arm ineens een beweging maken die totaal onbedoeld is en waar ik bijna tranen van krijg.’

Zoals Rachel gisteren aan de Mail vertelde: ‘Ze ging de laatste twee maanden van haar leven naar een verzorgingstehuis en ze waren absoluut geweldig. Ze moesten vorige week in lockdown en stuurden ons een foto van haar schilderij in een tuin.

‘Ik stuurde het de familie rond en een van haar zussen zei, het herinnerde haar eraan dat mijn moeder had gezegd dat als ze niet kon schilderen, ze zou sterven.

‘Wat ze eigenlijk met haar leven wilde doen, was schilderen. Maar ze liet schilderen nooit in de weg staan ​​om een ​​geweldige moeder en grootmoeder te zijn. Ze gaf zichzelf volkomen.’

Charlotte was een onvermoeibare supporter van Parkinson’s UK en een actieve campagnevoerder in de Kensington and Chelsea Support Group. Toen ze meer over haar ziekte leerde, ontdekte ze dat OCS vooraf kan gaan aan Parkinson en dat vermoeidheid en depressie er vaak hand in hand mee gaan.

In 2013 onderging ze ‘diepe hersenstimulatie’, met elektroden op haar hersenen en een batterij in haar borst, in een poging de schokkerige bewegingen die kenmerkend zijn voor de ziekte te verminderen. Gisteren zei Caroline Rassell, CEO van Parkinson’s UK, dat het werk van de kunstenaar ‘een echte verandering heeft gebracht in de levens van de 145.000 mensen in het Verenigd Koninkrijk die leven met Parkinson en hun dierbaren’ en ‘daarvoor kunnen we haar nooit genoeg bedanken’.

Trots op al haar kinderen – ze heeft Boris omschreven als ‘zachtmoedig’ – werd haar ooit gevraagd of ze het erg vond dat Wikipedia haar ‘Boris’ moeder’ noemde. ‘Ik ben gewoon een moeder die trots is op haar kinderen. En ik vind het niet erg om doorverwezen te worden [in Wikipedia] als de moeder van Boris; het is een bewijs van zijn prestaties,’ antwoordde ze.

Dat wil niet zeggen dat ze het altijd met haar kroost eens was. Het is niet bekend hoe ze in 2019 heeft gestemd, maar daarvoor had ze gezegd dat ze nooit conservatief had gestemd.

Toen Jeremy Corbyn de Labour-leiderschapswedstrijd won, gaf ze toe: ‘Een deel van mij is opgewonden omdat het teruggaat naar de politiek die ik me herinner toen ik jong was.’

De enige keer dat ze Boris heeft gevraagd om zijn invloed aan te wenden ter ondersteuning van haar doelen, was toen hij burgemeester van Londen was. Ze vroeg hem ervoor te zorgen dat de bussen pas in beweging kwamen als iedereen ging zitten, want ‘als je gehandicapt bent, val je vaak’.

In 2015 werd een retrospectief van haar kunst opgevoerd, toen curator Nell Butler zei: ‘Charlotte Johnson Wahl is misschien wel de meest getalenteerde van de uiterst capabele Johnson-clan.’

Gisteren zei Nell: ‘Ze was gedreven om dingen op papier te zetten. Het was een taal voor haar, een manier om de emoties en kleur in haar hoofd te communiceren. Ze was een trouwe vriendin voor iedereen die haar kende.’

Rachel Johnson zei: ‘Als ik één wens in mijn leven had, zou het zijn om haar gezondheid te herstellen. Maar Parkinson heeft haar ook gemaakt tot de persoon die ze was.

‘Iedereen is zo trots op haar en voelt zoveel dankbaarheid voor haar. Ik voel me buitengewoon gelukkig dat ik haar als moeder heb gehad.’

.