Cannabiszoekers in Sri Lanka verzamelen zich op Facebook

Een weekend, ongeveer een jaar geleden, in Balangoda, een mistig bergstadje buiten Colombo, de hoofdstad van Sri Lanka, zou Sanjana een dealer ontmoeten die ze op Thriloka Wijaya Pathra, een Facebook-groep voor cannabisgebruikers in Sri Lanka. Net als veel vreemden die via Facebook contact hadden opgenomen, had Sanjana besloten een paar joints ganja (een lokaal woord voor wiet) te kopen. Toen gebeurde er een noodgeval in de familie en Sanjana kon het niet redden. Een paar dagen later vertelde een ander groepslid aan Sanjana dat de politie haar dealer had gepakt. Misschien is hij vrijgelaten na een boete. Misschien ging hij achter de tralies. Sanjana hoorde niets terug.

“Het enige dat ik weet is dat dit spul illegaal is in Sri Lanka en dat je er problemen mee kunt krijgen”, herinnert Sanjana, nu een 18-jarige, zich De rand, terwijl we wachtten op een andere dealer om in eigen land geteelde ganja te brengen, 4,5 uur ten noorden van Colombo. ‘Ik was bij mijn vriend in Balangoda,’ zei Sanjana grinnikend. ‘Als het twee of drie joints zijn, heb ik gehoord dat ze je vrijlaten na een boete van $30. Bovendien werkt mijn vriend bij de politie. Hij had me eruit kunnen halen.”

Cannabis heeft een gecompliceerde geschiedenis op het eiland. Terwijl inheemse medicinale beoefenaars in het verleden cannabis gebruikten om ziekten te behandelen, werd cannabis gecriminaliseerd door een wet die in 1935 werd ingevoerd onder Brits koloniaal bewind. Hoewel een regeringsbesluit uit 1967 geregistreerde ayurvedische artsen toestond om cannabis voor medicinale doeleinden te gebruiken, is Sri Lanka vandaag de dag overweegt nog steeds cannabis een “gevaarlijke drug” is en recreatief gebruik kan leiden tot boetes en jaren gevangenisstraf.

Ondanks deze wetten is cannabis de meest gebruikte illegale drug in Sri Lanka, met een geschatte 600.000 gebruikers; natuurwetenschapper Wasantha Sena Weliange denkt dat dat aantal veel hoger ligt. In de afgelopen jaren is cannabis enorm populair geworden bij Gen Z.

Buwanka, 25, is een Instagram-beïnvloeder in Colombo die als schoolkind cannabis verachtte. De anti-cannabisretoriek, zei Buwanka, komt van de generatie van zijn ouders, die geloofde dat cannabis schadelijk was. “Want dat dacht iedereen in de jaren zestig en zeventig. Mijn ouders hebben me dezelfde mentaliteit gegeven. Dus als tiener was ik de eerste die mijn klasgenoten aangaf als ze ganja rookten”, zegt Buwanka, die alleen zijn voornaam wilde prijsgeven.

Maar dingen veranderden toen hij naar de universiteit ging in Adelaide, Australië. Duizenden kilometers verwijderd van zijn Sri Lankaanse huis begon hij zich eenzaam te voelen. Toen zijn kamergenoot hem ganja gaf, probeerde hij het. “Ik werd gelukkiger. Ik begon uit te gaan en mee te doen aan alle toffe evenementen in de stad.”

Buwanka denkt nu dat mensen cannabis weigeren, niet omdat ze er een hekel aan hebben, maar omdat het te maken heeft met sociaal stigma. “We geloven constant dat ganja slecht is en als iemand ganja rookt, zijn het verslaafden die niets aan de samenleving hebben.” Maar Facebook-gemeenschappen, zei hij, werken aan het veranderen van dit stereotype door gelijkgestemde mensen op één plek te verzamelen en een forum voor discussie te creëren. “Mensen hebben het gevoel dat Facebook veiliger is dan het echte leven. Ze hebben meer vertrouwen in het delen van wat ze willen op sociale media.”

Toen Sanjana twee jaar geleden lid werd van Thriloka Wijaya Pathra, waren er nog maar een paar duizend leden – nu zijn dat er meer dan 177.000. De groep, die zijn naam ontleent aan het Sanskriet voor cannabis, biedt cannabisgebruikers een platform om samen te komen en informatie te delen: verschillende toepassingen van cannabis, medicinale eigenschappen, details over hoe je een joint draait, enz. Leden plaatsen foto’s van hun cannabis planten in kleine potten die in het geheim in hun huizen werden gekweekt. En natuurlijk zijn er memes en TikTok-video’s.

Anil, 19, rookt wiet in Ja-Ela, een stad slechts een paar kilometer ten noorden van Colombo. Hij begon op 15-jarige leeftijd te roken met zijn rugbyteamgenoten. “Elke stoner kweekt een wietplant, of we proberen het tenminste,” vertelde hij De rand, herinnerend aan zijn mislukte pogingen om cannabis in een aarden pot te kweken. “Omdat deze shit moeilijk te vinden is.”

In Sri Lanka, politie vaak overvallen van cannabisplantages, vernietig ze en zet traditionele telers achter de tralies. Dit leidt tot een tekort aan verse, lokale wiet. Rokers, zei Anil, hebben een oplossing gevonden: Kerala ganja – algemeen bekend als KG — vanuit Zuid-India naar Sri Lanka gesmokkeld. Anil ontmoet KG-gebruikers op een plek die hij ‘rokershol’ noemt in Colombo, een soort cannabisretraite die wordt gerund door een 30-jarige in zijn privé-appartement waar rokers elkaar kunnen ontmoeten, chatten, dansen en feesten.

Hoewel lokale distributeurs spuit giftige ingrediënten zoals formaldehyde en huishoudelijke ongedierteverdelgers zoals Mortein op deze producten, waardoor algemeen verkrijgbaar KG a schadelijk verdovend middel, gaat Anil er prat op dat hij “pure KG” rookt – cannabis zonder toegevoegde chemicaliën – en het “echte spul” kan identificeren wanneer hij het ziet.

“Er gaat nu niets boven pure KG. Alle KG is een shit-mix van chemicaliën’, zegt Dinesh, 28, die een drugsdealer en een tuk-tuk-chauffeur is in de voorstad van Colombo, Mattakkuliya. Net als Dinesh zijn veel wietdistributeurs in Sri Lanka tuk-tuk-chauffeurs die goedkope KG van lage kwaliteit verkopen. Dinesh, die drugs begon te dealen toen hij 16 was, kort nadat hij was gestopt met school, beschouwt zichzelf als ‘slechts een pion’ in een grote drugsketen. Hij ontvangt goederen van verschillende anderen.

Terwijl zijn klanten uit alle lagen van de bevolking komen, zei Dinesh dat de meesten van hen tieners zijn. De meeste jonge gebruikers, zei hij, komen niet van aangezicht tot aangezicht; ze sturen iemand die ouder is om ganja te kopen.

Zijn prijzen beginnen bij $ 2 voor een klein pakje KG, genoeg voor een joint. “Dit goedkope spul bevat veel chemicaliën. Hoe meer chemicaliën, hoe meer je voelt’, zegt Dinesh. “Het is een ander soort high. Het is de plotselinge sensatie waar jonge jongens, en soms ook meisjes, dol op zijn.”

Dinesh is het ermee eens dat tieners zich bewust zijn van de schadelijke stoffen in chemisch behandeld KG. “Maar het is wat de meeste mensen zich kunnen veroorloven,” zei hij. “Rijke kinderen komen naar mij en kopen hasj en kus [imported drugs with higher levels of THC].” Dinesh verkoopt een gram kush voor ongeveer 7.000 LKR ($ 40).

Janith, een 19-jarige in Colombo die naar een betaalde privéschool gaat, zei dat zijn vrienden ook dure eetwaren gebruiken, zoals gummies uit Canada die $ 100 kosten. Janith en zijn maten beschouwen KG als een “bad trip” die ze vermijden. Maar jonge rokers hebben vaak geen idee wat goed is of niet, dus zoeken ze op Reddit of sluiten ze zich aan bij Facebook-groepen om informatie te vinden en contact te leggen met mederokers, zei Janith.

Hoewel een maart Aankondiging op de Thriloka Wijaya Pathra-groep vraagt ​​leden om niet over KG te praten, een post van een lid in juni vraagt ​​zijn mederokers wat ze liever hebben, KG of lokale ganja. De meeste gebruikers schreven KG. Een handvol van hen zei dat ze KG gebruiken omdat lokale ganja moeilijk te vinden is. Sanjana was het daarmee eens. “Het is goedkoop. Het is overal.”

Sanjana, die KG heeft gerookt, is van mening dat Facebook-groepen zoals Thriloka Wijaya Pathra een sleutelrol spelen bij het opleiden van rokers. Toen Sanjana voor het eerst lid werd, zag ze een reeks Facebook-berichten over cannabis.

“Misschien zijn er slechte kanten aan cannabis, maar waarom zou ik ergens mee stoppen als ik me er goed bij voel?” zei Sanjana: “In het verleden hadden sommige mensen opmerkingen tegen het gebruik van cannabis. Maar nu krijgen mensen de juiste informatie en zien ze dat het geen kwaad kan. Het is allemaal te danken aan deze groepen.”

Gen Z is niet de enige die sociale media gebruikt om over cannabis te praten. Toen Buwanka een . plaatste IGTV-video over cannabis en waarom het ongeveer acht maanden geleden in Sri Lanka gelegaliseerd zou moeten worden, trok het de aandacht.

Maar de video van Buwanka ging niet viraal op Instagram. Toen cannabisgemeenschapsgroepen op Facebook het deelden, kreeg hij een daverende reactie. Er waren 138.000 views op populaire Facebook-pagina’s zoals Weedboy. De reacties stroomden binnen. Mensen hielden van de video van Buwanka.

Buwanka zei dat het kwam omdat hij in een lokale taal sprak, Singalees. “De meeste cannabisgebruikers spreken geen Engels. Als je online gaat, kun je lezen over cannabis, maar het is allemaal in het Engels. Ik moest iets doen dat iedereen kon begrijpen.”

“Slechts een handvol stadsmensen gebruikt Instagram, maar iedereen zit op Facebook”, zegt Buwanka. “Daarom ging het viraal op Facebook.” terwijl het voorbij is 30 procent van de Sri Lankanen heeft alleen een Facebook-account 4,7 procent van de Sri Lankanen zijn op Instagram. De meeste Facebook-gebruikers zijn jong. Ruim een ​​derde van hen is jonger dan 24 jaar.

Natuurlijk is veilig gebruik van cannabis niet het enige waar ze over praten. Hoewel deze Facebook-groepen gebruikers niet toestaan ​​om cannabis te verkopen of details over dealers in het openbaar te delen, zei Buwanka dat Facebook-gebruikers nog steeds over deze dingen praten. “Vooral tijdens lockdowns kwamen mensen naar deze groepen en zeiden: ‘Ik kom uit Gampola en we zijn hier drooggelopen.’ Of: ‘Mijn tuk-tuk-dealer heeft positief getest op COVID. Kan iemand mij wat ganja sturen?’”

Deze groepen hebben de cannabisgemeenschap met elkaar verbonden, waardoor rokers de kans krijgen om details buiten de groepen te delen. Buwanka zei dat leden chatten op Messenger en leveranciersgegevens delen.

“Je maakt vrienden in deze groepen, maar het is moeilijk om ganja naar een andere plaats te sturen omdat het riskant is. Ik weet dat mensen het in parfumflesjes doen en het via bezorgers opsturen”, zegt Sanjana.

Tijdens vakanties rookt Sanjana een paar joints met haar 17-jarige neef; ze posten over cannabis op Thriloka Wijaya Pathra en delen foto’s. “Omdat onze samenleving van meisjes verwacht dat ze cultureel zijn, denken mensen dat cannabis alleen voor jongens is en dat meisjes het niet kunnen gebruiken”, zegt Sanjana. “Dat is onzin. Iedereen kan het gebruiken.”

Sanjana denkt dat Facebook helpt om het denken van mensen te veranderen. “Toen ik voor het eerst postte, schreven mensen negatieve dingen. Jongens dachten: ‘Meisjes kunnen geen ganja gebruiken.’ Maar nu steunen veel leden het idee dat meisjes roken”, zei Sanjana, die op negatieve opmerkingen reageerde met een emoji met rollende ogen en schreef: “Meisjes moeten zich goed voelen, net als jij.”

Terwijl jonge rokers community vinden op Facebook, zegt de 56-jarige natuurwetenschapper Wasantha Sena Weliange, die vechten om te legaliseren cannabis in Sri Lanka, runt zijn eigen Facebook groep om generaties cannabisboeren te ondersteunen. Weliange, die een Singaleestalig boek over cannabis schreef, bouwt nu een hennepmuseum en een cannabisdorp in Thanamalvila in het zuidoosten van het land. “Op Facebook proberen we kennis op te bouwen en jonge mensen te beïnvloeden om mee te doen aan de strijd om cannabis te legaliseren”, zei Weliange. “We krijgen telefoontjes van veel jongeren. Ze zijn blij om dit te zien. Ze zijn nieuwsgierig. Sommigen van hen vragen me: ‘Kan ik ganja mengen met yoghurt?’ of ‘Wat kunnen we ervan maken?’”

Weliange is van mening dat het legaliseren van cannabis niet alleen boeren zal helpen, maar ook zal voorkomen dat jongeren chemisch verwerkte KG en andere schadelijke stoffen gebruiken.

Dit resoneerde ook met Buwanka. “Als je gewoon een winkel binnen kunt lopen en verse ganja kunt kopen tegen betaalbare prijzen, waarom zou je dan schadelijke dingen kiezen?” hij zei.

Terwijl de regering heeft besproken cannabis planten voor exportdoeleinden, Sri Lanka’s dominante boeddhistische geestelijken zijn tegen het decriminaliseren van cannabis voor dagelijks gebruik. Maar zowel Gen Z als oudere generaties gebruiken het nog steeds en bezoeken Facebook om elkaar te ontmoeten. “Als er geen sociale media waren, denk ik niet dat we samen rond een boom kunnen komen en over cannabis kunnen praten”, zei Buwanka.

Ondertussen gelooft Anil nog steeds dat hij goede KG kan identificeren, terwijl Janith zegt dat vrienden brownies maken als ze samen zijn. Dinesh weet dat zijn baan riskant is, aangezien de politie hem kan overvallen, maar hij is blij dealer te zijn zolang het hem geld oplevert.

“Als ze het legaliseren, zal ik de eerste zijn die ganja in mijn tuin plant”, zegt Sanjana, die van plan is een cursus Japans te gaan studeren om met haar neef in Japan te gaan werken. “Maar het enige probleem is dat cannabis illegaal is in Japan. Ik heb gehoord dat je er niet omheen kunt zoals hier.’